19 febrero 2017

Lou Christie


Hoy cumple 74 años el cantautor pop norteamericano Lou Christie, nacido en Glenwillard (Pennsylvania), poseedor de un registro vocal de tres octavas el cual, con su inconfundible falsete, obtuvo una serie de hits en los años sesenta. En aquellos años fue acusado por muchos de imitar a Frankie Valli, sin embargo fue de los primeros cantantes de su época que interpretaba sus propias canciones, hecho que resaltó una vez John Lennon, quien consideraba a Lou un "artista realmente creativo", citándolo entre sus influencias.

Twyla Herbert y Lou
Creció en una familia de origen italo-polaco donde cantar era tan natural como comer o dormir. Su familia se mudó siendo él un niño a Pittsburgh, donde Lou -cuyo nombre real es Lugee Geno Sacco- hizo su debut como cantante en una obra de la escuela y poco más tarde formó un grupo con su hermana Amy y otros amigos: The Crewnecks. Con quince años realizó una audición para una pianista de formación clásica, una mística y excéntrica mujer más de veinte años mayor que él, que buscaba un cantante para su grupo, The Classics. La pelirroja Twyla Herbert y Sacco congeniaron inmediatamente y su relación profesional y amistosa permaneció hasta la muerte de Twyla en 2009. Sacco grabó 'Close your eyes' con The Classics en 1959.

En 1961 formó su propio grupo, Lugee & the Lions, con los que grabó 'The jury', que no pasó de ser un éxito local en la zona de Pittsburgh. La primera grabación con éxito de la nueva pareja de compositores fue 'The gypsy cried' que, publicado por Roulette Records, fue un hit nacional y vendió más de un millón de copias. El nombre 'Lou Christie', fue una desagradable e inesperada sorpresa para Lugee Sacco, que vio con sorpresa su nuevo nombre artístico impreso en la cubierta del single. La compañía lo decidió sin su permiso y Lugee tardó veinte años en acostumbrarse a él. La continuación de 'The gypsy cried' fue 'Two faces have I', que fue un éxito mayor aún, alcanzando el nº6 en las listas Billboard.

Seguidamente formó parte de la 'Dick Clark's Caravan of Stars', realizando 72 actuaciones seguidas por todo el país. También formaba parte de la caravana de estrellas The Supremes, un trío vocal femenino que estaba dando sus primeros pasos y de cuya cantante solista se encaprichó Lou. Pero tres días antes de acabar la gira, fue llamado a filas y tuvo que acudir a cumplir el servicio militar en Fort Knox, donde pasó destinado seis meses, lo que no sólo le supuso alejarse de Diana; asímismo fue una interrupción frustrante en su carrera. Decidido a grabar un nº1, el día que se licenció fue a ver a Twyla y escribieron 'Lighting strikes'. Cuando Lou le mostró al presidente de MGM -su nueva compañía- la demo de la nueva canción, éste la lanzó a la papelera opinando que era "basura".

Aún así, se publicó y Lou, acompañado por su nuevo mánager Bob Marcucci, un hombre que guió las carreras de Fabian y Frankie Avalon, se trasladó a California para promocionar el single. 'Lightning strikes' debutó en el Hot100 en diciembre de 1965 y a las ocho semanas alcanzó el nº1. Su siguiente single, 'Rhapsody in the rain' (1966), inspirado en 'Romeo y Julieta' de Tchaikovsky, suscitó una gran controversia y tuvo que regrabarse para eliminar ciertas frases de la letra que sugerían sexo explícito, ya que las emisoras de radio que se negaban a emitirla consideraban que la juventud norteamericana no estaba preparada para una canción en la que se hablaba de una pareja de adolescentes haciendo el amor en el asiento trasero de un coche al ritmo de los limpiaparabrisas. No obstante, una vez publicada la versión corregida, los DJs preferían pinchar otros singles de Christie, como 'Outside the gates of heaven' o 'Big time'.

Siguieron otros hits menores en MGM como 'Painter', que también tomaba prestada una melodía de la música clásica, en este caso 'Madame Butterfly' de Puccini'If my car could only talk to me' (1966) y, posteriormente, un single publicado en Columbia, 'Shake hands and walk away crying', que no obtiene atención alguna. Firma a continuación con Buddha Records, con los que publicó su último Top10, 'I'm gonna make you mine' (1969), escrito y producido por el productor de bubblegum Tony Romeo. En el Reino Unido alcanzó el nº2 y fue su mayor éxito en las Islas.



En 1971 Lou publicó un álbum conceptual llamado 'Paint America Love' y se casó en Londres, donde residió varios años, con una reina de la belleza británica, Francesca Winfield. Durante su etapa londinense tuvo como pianista a un joven Elton John, quien más tarde grabaría un tema de Lou, 'She sold me magic'.

En 1974 lo intentó con otro registro publicando el álbum country 'Beyond the Blue Horizon', cuyo single homónimo, aunque no trascendió en las listas de country, sí tuvo cierta atención en las listas pop y fue usada en varias bandas sonoras, entre ellas, la de 'Rain Man'. Seguidamente, Christie, que había experimentado problemas con las drogas, se sometió a una cura de desintoxicación, tras la cual, anduvo alejado de la música trabajando como vaquero e incluso en una planta petrolífera.

A finales de los años setenta, de nuevo en Nueva York, vuelve a trabajar haciendo coros para otros artistas y comienza a aparecer regularmente en los shows revival de rock& roll. En 1981 formó parte de la Cantina Band, un grupo de estudio formado por el productor Meco, con los que graba un medley de hits de los Beach Boys, 'Summer '81 medley', que consigue cierta repercusión en las listas. Desde los años noventa, Lou Christie ha continuado actuando, principalmente formando parte de festivales de Oldies y el año 2004 publicó un álbum en directo 'Greatest Hits from the Bottom Line'. El año 2015 publicó un nuevo single: 'Drive-in dreams'.

Dave Wakeling


61 años cumple hoy el guitarrista y cantante británico Dave Wakeling, nacido en Birmingham (Inglaterra). Fue una de las voces solistas de las bandas británicas The Beat (1980-83) y General Public (1984-87 y 1994-95). Ayudó a impregnar todo un estilo musical con The Beat, una de las bandas directamente asociadas -junto a The Specials, The Selecter y Madness- al movimiento 2-tone (nombre derivado del sello discográfico en el que apareció), que surgió al principio de la década de los años ochenta, abanderando la segunda ola de ska en el Reino Unido.

El pimer single de la banda fue una versión de Smokey Robinson, 'Tears of a clown', que en 1979 alcanzó el Top10 británico. Publicaron tres álbumes con temas como 'Too nice to talk to', 'Mirror in the bathroom', 'Can't get used to losing you', 'Hands off she's mine' y 'All out to get you'. Aunque el grueso de sus seguidores se encontraba en Inglaterra, también fueron muy populares en Australia y, en menor medida, en EE.UU. donde eran conocidos como The English Beat, debido a la coincidencia de nombre con el grupo estadounidense The Beat.


Realizaron giras internacionales con artistas de renombre como David Bowie, The Clash, The Police, The Pretenders, R.E.M., Talking Heads y The Specials. Tras la publicación de su tercer álbum, 'Special Beat Service' (1982) se separaron. "Todo buen grupo sólo publica tres álbumes que merezcan la pena". 

En 1984, Dave forma el grupo General Public con Ranking Roger, cuyo primer álbum  'All the rage', tuvo buena aceptación en EE.UU. con temas como 'General public', 'Tenderness' y 'Taking the day off'. Su segundo álbum, 'Hand to mouth' (1986) no tuvo la misma suerte y al poco, la banda se disolvió. En 1991 Wakeling publicó un álbum en solitario 'No Warning', cuyo single 'I want more' logra alcanzar el nº11 del Hot100.

Cuatro años después volvió a reunirse con Ranking Roger para iniciar una segunda etapa de General Public. Aunque lograron un hit con su versión de 'I'll take you there', las pobres ventas del álbum que publican, les hace desistir y vuelven a separarse. Desde entonces, Roger lidera la versión británica de The Beat en el Reino Unido, mientras Wakeling, que reside hace años en California, actúa o bien como General Public, o como The English Beat en EE.UU.

Smokey Robinson


Hoy cumple 77 años el cantante, productor y compositor de R&B y soul, Smokey Robinson, que como miembro original del primer grupo vocal de la Motown, The Miracles y como artista en solitario situó 37 discos en el Top40 americano entre 1960 y 1987. Durante su carrera de 50 años ha escrito más de 4.000 canciones y músicos como John Lennon lo citaron como una de sus influencias.

Smokey Robinson
William 'Smokey Joe' Robinson Jr nació y se crió en el Brewster ghetto de Detroit, donde, según sus propias palabras, "o bien pertenecías a una banda de música o a una banda callejera, en algunos casos a ambas". Sus primeras influencias le vinieron de los discos que su madre escuchaba en casa, que incluía música de B. B. King, Muddy Waters, John Lee Hooker, Sarah Vaughan y Billy Eckstine. Cuando su madre murió, teniendo Smokey diez años, su hermana Geraldine se hizo cargo de él criándolo junto a sus diez hijos. Siendo adolescente, comienza a escribir sus primeras canciones y actúa con pequeños grupos locales.

The Miracles
Cuando terminó sus estudios en la high school, realizó cursos de peluquería y odontología, antes de considerar dedicarse a la música. En 1954 fundó un grupo de R&B llamado los Matadors. El nombre fue cambiado a Miracles tres años más tarde para adecuarse a la nueva formación, que incluía a una cantante: la flamante nueva esposa de Smokey, Claudette Rogers. Al principio, The Miracles recibían una paga de cinco dólares semanales de su agente Berry Gordy y pasaron dificultades.

The Miracles
Claudette recordaba en una entrevista: "Durante un tiempo vivíamos básicamente en un dormitorio. Afortunadamente abandonamos aquella casa pronto, ya que los acontecimientos comenzaron a suceder". El encuentro de Robinson y Gordy fue providencial para ambos. Berry comenzó a producir los singles de los Miracles en 1958, colaborando en música y letra. Su primera publicación fue 'Got a job', una respuesta al hit de las Silhouettes 'Get a job',

Gordy y Robinson
En 1960 editan 'Shop around', que alcanza el nº1 de las listas R&B y vende millones de copias. The Miracles se convierten en la sensación del país y Gordy, gracias a los beneficios obtenidos, pone en marcha Motown Records, la legendaria discográfica que impulsaría las carreras de Diana Ross and the Supremes, Stevie Wonder, Marvin Gaye y los Temptations. The Miracles sería el grupo '5 estrellas' de Gordy y su asociación fue paralela al aumento de prestigio del sello, cuya vicepresidencia asumiría Robinson en 1961.


Los éxitos se suceden con 'You've really got a hold on me' (1962), 'The tracks of my tears', 'Ooo baby baby' (1965) y 'I second that emotion' (1967).

Smokey y Esther Gordy en 1967
Además de escribir canciones para The Miracles, Robinson compuso y produjo numerosos temas para otros artistas de Motown, que ayudaron a poner la música del sello en el mapa, como 'My guy' (1964) que popularizó Mary Wells. Entre 1963 y 1966 fue el compositor principal de éxitos para los Temptations como 'The way you do the things you do', 'My girl', 'Since I lost my baby' y 'Get ready'.  Otras composiciones de Smokey fueron  'Still water (Love)' de The Four Tops, 'Don't mess with bill' y 'My baby must be a magician' de The Marvelettes, 'When I'm gone' de Brenda Holloway, 'Ain't that peculiar' y 'I'll be doggone' de Marvin Gaye y 'First I look at the purse' de The Contours.

El grupo, que desde 1966 se anunciaba como Smokey Robinson & the Miracles, dejó de grabar al final de la década y Robinson, que acababa de ser padre de su primer hijo Berry, consideró dejar el grupo, para dedicarse de lleno a su familia y a sus labores como vicepresidente de la compañía. Sin embargo el éxito del single 'Baby, baby, don't cry', que alcanza el Top10 de las listas pop, le hace aparcar la decisión. En 1970 se publica 'Tears of a clown', que alcanza el nº1 en EE.UU. y el Reino Unido y los consagra como estrellas internacionales. Robinson decide permanecer dos años más con el grupo y en julio de 1972 ofrece su última actuación con The Miracles, presentando a su sucesor, Billy Griffin.

Smokey en 1980
En 1973 aparece el primer  trabajo de Smokey en solitario, 'Smokey', cuyo single 'Sweet harmony' estaba dedicado a The Miracles. En 1975 su carrera en solitario se afianza con su primer nº1 en las listas de R&B, 'Baby that's backstacha' y al año siguiente publica 'Quiet storm' (Tormenta tranquila) que tipificaría y daría nombre a un tipo de R&B lento y tranquilo muy popular en las emisiones de madrugada de numerosas emisoras norteamericanas de los años setenta.


Otros hits de Smokey incluían 'Cruisin' (1979), 'Being with you' (1981), 'Tell me tomorrow' (1982) y 'Ebony eyes' (1983), un dueto con su compañero de sello Rick James.

Durante la década de los ochenta su producción disminuyó a causa de su adicción a la cocaína. Como describió en su autobiografía 'Smokey' (1989), con la ayuda de su amigo Leon Kennedy superó su dependencia: "Fui salvado de las drogas en 1986 cuando mi pastor rezó por mí. Nunca acudí a ningún médico ni asistí a programas de desintoxicación. Fue una curación milagrosa de Dios". Revitalizó su carrera con el tema ganador de un Grammy, 'Just to see her' (nº1) y 'One heartbeat'  (Top10). Cuando en 1988 Motown Records fue vendida a MCA, Robinson dimitió como vicepresidente y, tras un último álbum con el sello, 'Love, Smokey' (1990), publicó 'Double good everything' (1991) con SBK Records.

Ocho años después retornó a Motown Records, que para entonces era un sello subsidiario de Universal Music Group y publicó 'Intimate' (1999). Ese mismo año, Robinson recibió el premio Grammy por toda su carrera.  Desde entonces ha continuado actuando y grabando. En 2004 apareció 'Food For The Spirit', y siguieron 'Timeless Love' (2006) y 'Time Flies When You're Having Fun' (2009).

En 2009 Smokey Robinson apareció en el programa musical de TV de Jools Holland concediendo una entrevista e interpretando dos canciones. Eric Clapton -que también actuaba esa noche- al enterarse que compartía programa con Smokey, pidió expresamente tocar la guitarra con su grupo en los temas que cantó Robinson. El año 2010 publicó 'Now and then' con nuevas versiones de algunos de sus mayores éxitos y su entrega más reciente fue 'Smokey & Friends' en agosto de 2014, que contiene duetos con artistas como Elton John, Steven Tyler, Mary J.Blige y Sheryl Crow, entre otros.