18 febrero 2017

Randy Crawford


Hoy cumple 65 años la cantante de jazz y R&B Randy Crawford, nacida en Macon (Georgia). Saltó a la fama cantando en 1979 el tema 'Street Life' con The Crusaders y, poseedora de una de las voces más personales y características de los años noventa, ha publicado desde 1976 quince álbumes de gran aceptación en Europa. Sin embargo, en su país natal, no recibe la misma atención, donde su única entrada en las listas Billboard nacionales fue, precisamente, 'Street Life'.

Randy creció junto a cinco hermanos en Cincinnati (Ohio). A sus padres les encantaba la música y animaron a sus hijos a cantar en casa y en el coro de la iglesia. Con los primeros discos de Aretha Franklin en Columbia como modelo ("Aretha fue la única persona que realmente me impresionó en mi infancia") con 15 años ya estaba cantando en clubs de Estados Unidos y Europa acompañada por su padre que ejercía de mánager. Randy aprendió música y piano, formó parte de un grupo con el bajista William 'Bootsy' Colins, más tarde de una banda de jazz y, antes de cumplir los veinte, publicó su primer single: 'If you say the word'.

En unos pocos años la joven cantante había compartido cartel y escenario con famosos músicos de jazz, como Cannonball Adderley, George Benson y Quincy Jones. Adderley la seleccionó para el papel de Carolina en su musical folk 'Big Man: The Legend of John Henry', lo que supuso su primera aparición ante una audiencia nacional. Ese mismo año, Crawford subió al escenario en el Shrine Auditorium de Los Angeles frente a 5.000 entusiastas del jazz que asistían a un concierto de la World Jazz Association y, acompañada por Quincy Jones y su orquesta, cantó el tema 'Everything must change'.

En 1976 apareció su primer álbum llamado precisamente así, 'Everything Must Change', bajo el sello Warner Bros, que además de la canción que daba título al álbum, incluía versiones de autores como Lennon/McCartney, Paul Simon y Keith Carradine ('I'm easy'), con arreglos de Larry Carlton, de los Crusaders. Su segundo álbum, 'Miss Randy Crawford', también contenía principalmente versiones de hits contemporáneos, en los que demostraba su habilidad para convertir en suyos los temas ajenos. Su versatilidad también quedó patente cuando Steve Hackett la requirió para cantar el tema 'Hoping love will last', contenido en el segundo álbum del guitarrista, 'Please don't touch' (1978).

Cuando la banda instrumental Crusaders se puso en busca de una cantante solista, Bob Krasnow, uno de los caza-talentos de Warner Bros, les recomendó a Crawford. 'Street life', el tema que dio nombre al álbum de Crusaders publicado en MCA en 1979, fue su primer hit internacional. Ese mismo año se fue de gira con el popular grupo de jazz por EE.UU. y Europa. Randy abría el show con sus propios temas y tras la actuación de Crusaders, se unía a ellos para interpretar 'Street Life'.

Con la publicación de sus álbumes 'Secret combination' (1981) y 'Nightline' (1983), la música de Crawford se tornó más viva, con elementos funky. Aún así las baladas seguían siendo parte importante en su repertorio, como 'One day I'll fly away', 'Rainy night in Georgia' y 'Almaz', de su álbum 'Abstract Emotions' (1986) o el dueto que realizó con Al Jarreau en 1982 con 'Your precious love'. En esos años realizó tres giras mundiales promocionando sus álbumes llenando el aforo en la mayoría de conciertos. También fue muy popular su magnífica versión de 'Imagine' (1983)


En 1989 su álbum 'Rich and Poor' fue uno de los álbumes de jazz más populares del año en EE.UU. La versión de 'Knocking on heaven's door' de Dylan fue un hit, y apareció en la película 'Arma letal 2'. En 1990 actuó en el Kremlin junto al italiano Zucchero, con quien tuvo un gran éxito en Alemania con 'Diamante'. Al año siguiente actuó ante el Papa Juan Pablo II en el Vaticano.

Visto que sus últimos álbumes con Warner no lograban cumplir las expectativas, Crawford se trasladó a Europa donde, en Alemania de nuevo, consigue un gran éxito con el álbum 'Naked and True' (1996), en el que regresa a su línea de soul-jazz que la hizo popular en los años setenta, con versiones de JJ.Cale ('Cajun moon'), Prince ('Purple rain'), Patrice Rushen ('Forget me nots') y George Benson ('Give me the night'). El disco gana adeptos en las emisoras norteamericanas, donde únicamente se podía conseguir a través de importación. Finalmente, Atlantic Records, a través de su sello Bluemoon, lo publica en EE.UU, donde permanece en el Top10 de R&B veinte semanas consecutivas. 'Give me the night' fue uno de los temas más emitidos del año en las emisoras de smooth-jazz.

Gracias a su renovada popularidad, Crawford volvió a realizar giras internacionales y Warner Bros aprovechó la oportunidad para publicar 'Best of Randy Crawford', que recoge 14 de sus hits entre los años 1976-95. En sus trabajos más recientes, 'Feeling Good' (2006) y 'No Regrets' (2008), producidos por Tommy LiPuma, Randy ha trabajado en colaboración con Joe Sample, el fundador de los Crusaders. En 2007 Randy y Sample grabaron junto con Amos Lee y David Gilmour un episodio para 'Live from Abbey Road'.
Su última publicación hasta la fecha ha sido el álbum en vivo 'Live', de nuevo con Joe Sample y Steve Gadd a la batería. Sample murió en septiembre de 2014.

Irma Thomas


Hoy cumple 76 años la cantante de soul y R&B Irma Thomas, nacida en Ponchatoula (Louisiana) y apodada la 'Reina del Soul de Nueva Orleans'. Contemporánea de Aretha Franklin, Gladys Knight, Dionne Warwick y Etta James, nunca tuvo un éxito similar a ellas aunque ha mantenido una gran cantidad de seguidores a lo largo de los años.

Nacida Irma Lee, de adolescente cantaba en el coro de una iglesia baptista. Cuando cumplió los 19, ya había estado casada dos veces y tenía cuatro hijos. Mantuvo el apellido de su segundo marido, Andrew Thomas, y trabajó de camarera en el Imlico Club de Nueva Orleans actuando de vez en cuando con la banda de Tommy Ridgley. Cuando fue despedida por pasar más tiempo cantando que sirviendo mesas, Ridgley le ayudó a conseguir un contrato discográfico con el sello local Ron Records. Su primer single '(You can have my husband but) Don't mess with my man' (1960) alcanzó el puesto 22 de las listas de R&B. A continuación trabajó en Minit Records y su debut en el sello, 'Girl needs boy', inauguró su colaboración con el productor y compositor Allen Toussaint en temas como 'It's raining' y 'Ruler of my heart', que más tarde reinterpretó Otis Redding como 'Pain in my heart'.

En 1963 Imperial Records adquirió Minit, incluido el contrato de Thomas, lo que propició una serie de grabaciones de éxito como 'Wish someone would care' (su mayor hit nacional),  'Break-a-way', 'Anyone who knows what love is' (co-escrita por el joven Randy Newman y la futura estrella del country Jeannie Seely, entre otros), y 'Time is on my side' (previamente grabada por Kai Winding, y posteriormente por los Rolling Stones). A Irma le disgustó tanto que la versión de los Stones tuviera más éxito que la suya, que estuvo años sin cantarla en sus shows. Cerró su paso por las listas en 1964 con un par de entradas menores, 'Times have changed' y 'He's my guy', ambas escritas por Van McCoy.

Realizó otras grabaciones como 'I'm gonna cry till my tears run dry', 'The hurt's all gone' o 'It's a man's-woman's world' (1966), esta última producida por James Brown, pero el momento comercial de Irma había pasado, por lo que Imperial rescindió su contrato con ella. Seguidamente firmó con Chess Records, viajando hasta el estudio Fame de Muscle Shoals para grabar el tema 'Cheater man' (1967). Ni este, ni el que siguió, 'A woman will do wrong' tuvieron éxito, sin embargo su tercera publicación con Chess, 'Good to me', logró una discreta entrada en las listas de R&B de 1968. Esto no fue suficiente para mantener su relación con la discográfica, por lo que Thomas pasó unos años retirada de los estudios. En 1969 se trasladó a California, donde trabajó en una cadena de grandes almacenes para mantener a su familia.


En 1971 volvió a grabar una serie de singles en varios sellos (Cotillion, Canyon, Rocker, Fungus), como 'Full time woman', 'Save a little bit', 'I'd do it all for you' (1972), 'These four walls' (1973), 'You're the dog (I do the barking myself)', 'In between tears' y 'Coming from behind'.

En 1976 volvió a New Orleans y tras publicar en el sello RCS 'Safe With Me', un álbum en el que intentaban actualizar su sonido para hacerlo compatible con la era disco, dejó de grabar una temporada. Mientras tanto había inaugurado junto a su marido y mánager Emile Jackson su propio restaurante-club en New Orleans, el Lion's Den, en el que Irma ofrecía su comida casera y actuaba habitualmente, cuando no se encontraba de gira por Europa, donde sus discos aún se emitían con cierta regularidad por la radio.

En 1985 firmó con Rounder Records y, con Scott Billington a cargo de la producción, publicó su primer álbum en seis años: 'The New Rules', que recibió excelentes críticas y tuvo unas ventas aceptables. Le siguió 'The Way I Feel' (1988) y en 1991 Irma Thomas fue nominada por primera vez a un Grammy por su álbum en directo 'Live! Simply the best!' A continuación publicó varios álbumes de gospel tradicional y tras el magnífico 'The Story Of My Life' (1997), recibió en 1999 otra nominación a los Grammy por su trabajo en 'Sing it!', en el que compartía cartel con Marcia Bell y Tracy Nelson.

A día de hoy, Irma sigue actuando -aunque ya no en su club, Lion's Den, devastado por el huracán Katrina y suele aparecer cada año en el New Orleans Jazz and Heritage Festival. Su álbum 'After the Rain' (2006) recibió su tercera nominación al Grammy por 'mejor álbum de blues contemporáneo' y en 2009, Rounder Records editó una compilación con tres temas inéditos conmemorando los 50 años de la carrera discográfica de Thomas, llamada 'The Soul Queen of New Orleans: 50th Anniversary Celebration'.

Desde abril de 2010 también ha aparecido en un par de episodios de la serie de TV, 'Treme', cuya trama comienza tres meses después de ocurrido el desastre del huracán Katrina en 2005, y trata sobre cómo los residentes de Nueva Orleans, incluyendo a cocineros, músicos e indios del Mardi Gras, tratan de reconstruir sus vidas, sus hogares y su singular cultura. La serie completó su cuarta temporada en diciembre de 2013.